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JOHAN ÖSTERHOLM
Night Lights
28 May – 26 July 2019

In the early hours of January 17th, 1994, some 116 years after the invention of the first light bulb, the powerful Northridge earthquake struck the Los Angeles area, knocking out power across a broad swath of Southern California and plunging millions into unaccustomed darkness. Emergency hotlines soon began receiving reports, from panicked residents who had evacuated their homes, of an eerie band of otherworldly light looming in the sky over blacked-out neighborhoods. The sinister alien glow, it turned out, was the Milky Way itself, long eclipsed by the incandescence of Los Angeles. In the century and change since civilization’s embrace of artificial illumination, the true night sky had so receded from collective awareness as if into the prehistoric past.

The common perception is that darkness ‘falls’ upon the land, much like rain or snow, when in reality it rises from the eastern horizon as the Earth turns its back on the Sun. For millennia, the darkness of night was absolute, challenged only by the cave or hearth fire, the stars and the Moon—all of which have been central to terrestrial mythology since the dawn of humanity. Fast forward to the second half of the 19th century, when inventors began tinkering with an innovation that would turn out to be perhaps the most transformative we humans have introduced into our solar system: the light bulb. In rapid order, the metropolises were soon ablaze around the clock, and there were discussions about how best to turn night into day by abolishing the former once and for all.

In his exhibition Night Lights, Johan Österholm uses photography as a medium for reflecting on evolving conceptions of what constitutes a nightscape and what counts as ‘darkness’. He approaches the subject of light pollution and nocturnal illumination as a kind of historian of light, carefully combining archival material and archaic photographic processes with the glare of artificial city lights as well as the more enigmatic light of the full moon. Among the exhibiting works, the ones called Lantern Smashers depict sparrows who reclaim some darkness for the city, by building nests inside of still-in-use decorative gas lamps. Furthermore we present a series of works made by the artist utilizing actual street lights and photographic emulsion to imprint long obscured sections of the night sky onto antique paper, and glass plates recalling the silhouette of gas-lamp frames. Other pieces unveil instead images of constellations overlapping urban street lamps (Concealer, 2018).

Johan Österholm (born 1983 in Borås, Sweden) received his MFA from Malmö Art Academy in 2016. Previous and upcoming exhibitions include: Moonlight, Hasselblad Center, Gothenburg; Osmoscosmos, Centre de la Photographie Genève; Back to the Future, Foam, Amsterdam, C/O Berlin & Mai Manó Ház, Budapest; Screens and Mirrors, Borås Museum of Modern Art and La Camera: On the materiality of photography, Palazzo De’ Toschi, Bologna. He has been awarded several residencies, most recently Künstlerhaus Bethanien, Berlin in 2018. He lives and works in Stockholm.

JOHAN ÖSTERHOLM
Night Lights
28 maggio – 26 luglio 2019

Nelle prime ore del 17 gennaio 1994, circa 116 anni dopo l’invenzione della prima lampadina, il vigoroso terremoto Northridge colpì l’area di Los Angeles, lasciando senza elettricità un’ampia fascia del Sud della California e immergendo milioni di persone in un’oscurità fino allora sconosciuta. Le linee di emergenza iniziarono presto a ricevere segnalazioni dai residenti, che avevano evacuato le loro case in preda al panico, a causa di un’inquietante striscia luminosa che incombeva nel cielo sopra i quartieri rimasti al buio. Il sinistro bagliore alieno risultò essere nient’altro che la Via Lattea, a lungo eclissata dall’eccessiva illuminazione di Los Angeles. Nel secolo del cambiamento in cui la civiltà ha accolto l’illuminazione artificiale, il cielo autentico della notte era svanito dalla percezione collettiva, come se appartenesse al passato preistorico.

La sensazione comune è quella di un’oscurità che incombe sulla terra, quando in realtà il buio emerge lentamente dall’orizzonte, non appena la Terra gira le spalle al Sole. Per millenni l’oscurità della notte fu profonda e assoluta, alternata dai focolari nelle grotte, dalle stelle e dalla Luna, elementi determinanti nella mitologia terrestre fin dagli albori dell’umanità. Successivamente a partire dalla seconda metà del 19osecolo, fu messa a punto una delle più stravolgenti innovazioni tecnologiche, ovvero la lampadina. Con rapidità le metropoli vennero illuminate ventiquattr’ore su ventiquattro, e si iniziò a pensare di poter trasformare la notte in giorno abolendola una volta per tutte.

Nella mostra Night Lights, Johan Österholm utilizza la fotografia come mezzo per riflettere attorno alla definizione di un paesaggio notturno e all’idea di oscurità. Affronta il tema dell’inquinamento luminoso alla stregua di uno “studioso della luce”, unendo materiale d’archivio e processi fotografici arcaici con il bagliore delle luci artificiali, così come quella più enigmatica della luna piena. In mostra opere chiamate Lantern Smashers, che ritraggono passeri in cerca di riparo e di oscurità, edificando nidi all’interno di vecchi lampioni a gas ancora funzionanti. Inoltre, presenteremo una serie di lavori dove l’artista ha impresso porzioni di cielo notturno sia su pagine di libri antichi che su lastre di vetro, sagomate sulla silhouette dei lampioni cittadini, e altre dove si scorgono immagini di costellazioni sovrapposte a luminarie cittadine (Concealer, 2018).

Johan Österholm (nato nel 1983 a Borås, Svezia) ha ottenuto il suo MFA presso la Malmö Art Academy nel 2016. Mostre precedenti e future includono: Moonlight, Hasselblad Center, Gothenburg; Osmoscosmos, Centre de la Photographie Genève; Back to the Future, Foam, Amsterdam, C/O Berlin & Mai Manó Ház, Budapest; Screens and Mirrors, Borås Museum of Modern Art e La Camera: On the materiality of photography, Palazzo De’ Toschi, Bologna. Ha preso parte a diverse residenze, di cui la più recente Künstlerhaus Bethanien, Berlino nel 2018. Vive e lavora a Stoccolma.

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